• Home Slider01

    INTERNATIONAAL ACTUEEL

USA: flinke tegenvaller voor vliegen op waterstof, pionier Universal Hydrogen gaat failliet

Seattle Universal Hydrogen waterstofUniversal Hydrogen, het baanbrekende bedrijf dat in maart vorig jaar een gedeeltelijk op waterstof aangedreven vlucht vanaf Moses Lake in de Verenigde Staten uitvoerde, gaat failliet. Het bedrijf heeft de 100 miljoen dollar die investeerders in het bedrijf hebben gestoken op en het is niet gelukt nieuwe geldschieters te vinden. In een brief aan de aandeelhouders schrijft Mark Cousin, voorzitter en CEO van Universal Hydrogen, dat de raad van bestuur formeel heeft besloten het bedrijf te liquideren nadat pogingen om meer financiering van nieuwe investeerders binnen te halen zijn mislukt.

Universal Hydrogen is een van de weinige bedrijven die het vliegen op fossiele brandstoffen wil vervangen door duurzamere, emissievrije waterstof. In dit geval werd waterstof gebruikt om de motoren aan te drijven in plaats van kerosine. De eerste vlucht boven Moses Lake werd door gouverneur Jay Inslee van Washington State afgelopen jaar gevierd als een van de doorbraken op het gebied van schone energie.

In maart plaatste het tijdschrift Fast Company Universal op de lijst van "Meest innovatieve bedrijven van 2024". Vorige maand meldde het vakblad Aviation Week dat "de emissievrije startup achter de schermen druk bezig is met de voorbereidingen om het testen van voortstuwingssystemen naar een hoger niveau te tillen" en 10 nieuwe vluchtproeven voorbereidde.

Maar de financiën breken het bedrijf nu op. "We konden niet voldoende eigen vermogen of schuldfinanciering verkrijgen om de activiteiten voort te zetten", schrijft topman Cousin. "Desondanks zijn we enorm trots op het werk dat het team heeft gedaan om het eerste commercieel levensvatbare waterstofluchtvaartecosysteem te creëren. Het is onze oprechte hoop dat deze inspanningen zullen voortleven als onderdeel van een toekomstige entiteit."

Universal Hydrogen werd opgericht door Paul Eremenko, een visionair op het gebied van schone energie die voorheen werkte als Chief Technology Officer bij Airbus. Hij was ervan overtuigd dat de zorgen over klimaatverandering in de komende decennia een existentiële crisis voor de luchtvaart zouden veroorzaken. Zijn charisma en technische expertise versterkten de fondsenwerving van het bedrijf in Silicon Valley tijdens de opstartfase. Eremenko staat nog steeds vermeld als CEO op de website van het bedrijf, maar via e-mail meldt hij dat hij eind april al is vertrokken. Eremenko meldt dat private equity-bedrijven uiteindelijk afhaakten bij het concept vanwege de hogere rentetarieven en de voortdurende angst voor een dreigende recessie. Uit documenten van de afgelopen maanden blijkt dat de onderhandelingen over een financiering van 20 miljoen dollar met een Saoedisch investeringsfonds zijn mislukt.

De obstakels voor het succes van Universal waren altijd enorm. Het bedrijf uit Los Angeles moest zowel een waterstofaangedreven voortstuwingssysteem ontwerpen als een nieuwe logistieke infrastructuur opzetten om de waterstofbrandstof op luchthavens te kunnen leveren. Ook moest er rekening mee worden gehouden dat waterstofbrandstof veel meer ruimte inneemt in het vliegtuig dan kerosine, waardoor er minder ruimte is voor passagiers. Een andere grote barrière is dat het project van Universal afhankelijk was van een grote, betrouwbare aanvoer van groene waterstof. Groene waterstof moet worden geproduceerd met behulp van elektriciteit uit hernieuwbare bronnen zoals wind of zon om het proces emissievrij te maken. Het grootste deel van de waterstof die tot op heden wordt gebruikt, wordt geproduceerd uit aardgas in een proces met veel koolstofdioxide-emissies.

Het team van Universal ontwierp zijn waterstofaangedreven voortstuwingssysteem zodat het kon worden ingebouwd in regionale vliegtuigen. En het werkte aan de ontwikkeling van een ecosysteem op luchthavens waarbij vloeibare waterstof zou worden geleverd door vrachtwagens in grote cilindrische modules die direct in de vliegtuigen konden worden geladen.

Universal Hydrogen was ook actief in Europa. In Toulouse, Frankrijk, werd gewerkt aan de ombouw van een groot regionaal vliegtuig. In Frankrijk werden ook de verwisselbare modules voor vloeibare waterstof ontwikkeld, die per vrachtwagen konden worden vervoerd. Het idee was dat hiermee de infrastructuur zou worden gecreëerd die nodig is om waterstof naar luchthavens over de hele wereld te leveren. In de brief van Cousin werd aan de aandeelhouders meegedeeld dat de Franse tak van het bedrijf ook wordt geliquideerd.

Na Universal Hydrogen is er nog een startup bezig met de ontwikkeling van vliegtuigen op waterstof. Het bedrijf ZeroAvia heeft een hoofdkantoor in Californië en een onderzoeks- en ontwikkelingsfaciliteit op Paine Field in het Amerikaanse Everett nabij Seattle, waar een team van ongeveer 40 mensen werkt aan de productie van het waterstofaandrijfsysteem.

Lees ook: nederland-zeer-efficiente-en-officiele-waterstofauto-verbruikt-1-139-gram-waterstof-per-kilometer

Het actuele waterstofnieuws gratis in uw mailbox? Schrijf u in voor de  wekelijkse nieuwsbrief.

logo2

Amsterdam  |  The Netherlands  |  KvK-nummer 08160445  |  7231 DB  |  Zutphen  |  redactie@waterstofmagazine.nl

Website door Buro Zutphen